OMC declara ilegales restricciones de China sobre exportaciones de tierras raras

11 Septiembre 2014

El más alto tribunal de la OMC confirmó la primera semana de agosto que las restricciones a la exportación impuestas por China a diversas tierras raras, así como al tungsteno y el molibdeno, son inconsistentes con las normas del comercio internacional.

 

China es el principal productor de tierras raras, las que se utilizan principalmente para la fabricación de productos de alta tecnología como turbinas eólicas, iluminación de bajo consumo, vehículos híbridos y convencionales y equipo médico. Sin embargo, aun representando más del 90% de la producción de estos minerales posee menos del 25% de la oferta mundial estimada.

En los últimos años, el gigante asiático ha impuesto varias medidas para limitar las exportaciones de tierras raras. Esto llevó a Estados Unidos, a la Unión Europea y a Japón a presentar en 2012 quejas casi idénticas ante la Organización Mundial del Comercio (OMC), cuestionando si el establecimiento de las medidas buscaba el aumento de los precios mundiales y garantizar a los productores chinos una ventaja competitiva injusta.

En respuesta, China ha argumentado que las medidas estaban orientadas a la protección de estos recursos naturales y a limitar el grave daño ambiental producido como resultado de su extracción.

El caso ha atraído particular atención en la comunidad de comercio y medio ambiente, pues coloca en primer plano la discusión respecto a cómo diseñar medidas de conservación de recursos naturales que, a la vez, respeten las reglas del comercio mundial.

Asimismo, el pronunciamiento del Órgano de Apelación sobre la relación entre el Protocolo de Adhesión de China y los acuerdos de la OMC también ha despertado interés entre los observadores comerciales.

Protocolo de Adhesión
Uno de los asuntos clave que tenía enfrente el Órgano de Apelación tenía relación con la interpretación de la relación entre el Protocolo de Adhesión de China (2001) y el Acuerdo de Marrakech.

De acuerdo al primero, China debía eliminar todos los derechos de exportación y de acuerdo al fallo del Grupo Especial de marzo de este año (ver Puentes, mayo 2014) no existía base alguna en el Protocolo para justificar dichas medidas bajo el artículo XX del Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT), “Excepciones generales”, en particular la excepción de protección ambiental.

En su apelación China argumentó que el artículo XII:1 del Acuerdo de Marrakech y el párrafo 1.2 del Protocolo, al leerse juntos, indican que las disposiciones específicas del protocolo deben ser tratadas como parte integral o bien del Acuerdo de Marrakech, o bien de uno de los Acuerdos Comerciales Multilaterales, dependiendo de la materia a la que estén “intrínsecamente relacionadas”.

El Órgano de Apelación rechazó el argumento de China indicando que el artículo en cuestión solo provee la regla general de adhesión a la OMC y que no define la naturaleza de la relación entre los términos de adhesión, por una parte, y el Acuerdo de Marrakech y los Acuerdos Comerciales Multilaterales, por otra.

Próximos pasos
Según el Entendimiento de Solución de Diferencias de la OMC, si China no puede dar cumplimiento inmediato a las medidas, básicamente la eliminación de las medidas restrictivas de comercio, las partes pueden buscar un acuerdo mutuo sobre la base de período de tiempo razonable. Esto último debe ocurrir dentro de los 45 días siguientes a la fecha de adopción de las recomendaciones y resoluciones.

Si no existe un acuerdo al respecto, las partes pueden recurrir a un arbitraje vinculante a fin de dar paso a la etapa de implementación.

 

Traducción y adaptación Puentes. “WTO Appellate Body confirms China rare earths export restrictions illegal”, Biores, 13 de agosto de 2014.

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