Gobierno chino suprime cuota de exportación de tierras raras

20 Enero 2015

China ha terminado con sus estrictas cuotas a 17 elementos de tierras raras, tungsteno y molibdeno, siguiendo la decisión de agosto pasado de la OMC que declaraba dichas restricciones altamente inconsistentes con las normas comerciales de la organización.

 

La eliminación fue inicialmente señalada en las pautas comerciales para el 2015 del Ministerio de Comercio de China, publicadas a fines de diciembre. Los productores chinos de tierras raras que exportan necesitarán ahora una licencia emitida sobre la base de un contrato de exportación, pero no existirán restricciones de volúmenes de estos elementos vendidos en el extranjero.

China es el productor líder de estos minerales, los que son utilizados principalmente en la manufactura de productos de alta tecnología, incluyendo bienes de tecnología limpia como turbinas e iluminación de alta eficiencia energética.

Comercio de recursos naturales, ¿conservación doméstica?
La Unión Europea, Japón y Estados Unidos llevaron por primera vez el caso a la OMC en 2012, tras una serie de cuotas y aranceles impuestos por Beijing en años anteriores. Los denunciantes sugirieron que las restricciones mantenían artificialmente altos los precios en beneficio de los productores chinos.

La batalla legal fue seguida de cerca por las comunidades relacionadas al comercio y al medio ambiente debido a sus vínculos con la manufactura, la competitividad, el comercio de recursos naturales y las medidas de conservación.

En defensa del diseño de sus políticas sobre tierras raras, China argumentó que las restricciones eran necesarias a fin de ayudar a limitar el impacto ambiental causado por los procesos de extracción y producción.

Como parte de su defensa, Beijing citó el artículo XX del Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT) que permiten la posibilidad de establecer excepciones a las normas del comercio si se busca, bajo determinadas condiciones, la conservación de los recursos naturales agotables.

El Órgano de Apelación de la Organización Mundial del Comercio (OMC) mantuvo una decisión anterior que señalaba que las cuotas de exportación no podían enmarcarse dentro de las medidas de conservación debido a que no se aplicaron restricciones domésticas a la producción y al consumo, tal y como lo establece el artículo XX del GATT.

Consecuente a lo anterior, dichas medidas fueron consideradas contrarias a las normas internacionales del comercio, al igual que los derechos de exportación sobre estos minerales, aunque estos por diferentes razones (ver Puentes, septiembre 2014).

¿Un cambio positivo?
A fines de 2014, Estados Unidos y China acordaron que la economía asiática modificaría las políticas relativas a las tierras raras no más allá del 2 de mayo del 2015.

No obstante, algunos analistas han señalado que la remoción de las cuotas a la exportación no impiden a China ejercer una influencia significativa en el mercado internacional o encontrar nuevas maneras de conceder un trato preferencial a los productores domésticos. “Sin una licencia, las compañías se encuentran impedidas para exportar”, señaló recientemente el analista Simon Moores, refiriéndose a la nueva medida del Ministerio de Comercio.

Si bien China cuenta actualmente con cerca del 90% de la producción de tierras raras, los expertos sugieren que cuenta con menos del 25% de los depósitos totales. Japón, de hecho, ha encontrado cerca de 100 mil millones de toneladas de tierras raras en 78 locaciones del fondo del mar Pacífico; mientras que Groenlandia también ha sido señalado como un posible candidato con grandes depósitos en el sur de la isla.

 

Traducción y adaptación Puentes. “Chinese government abolishes rare earth export quotas”, Bridges Weekly, 15 de enero 2015.

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