Corte de Canadá acepta tomar caso Chevron-Ecuador

16 Septiembre 2015

La Corte Suprema de Canadá aceptó a principios de septiembre que las víctimas de la contaminación causada por Chevron en Ecuador puedan buscar una compensación en dicho país, lugar en donde la compañía sí tiene activos tras retirar los propios en Ecuador.

 

De acuerdo a una decisión emitida por la Corte Suprema canadiense este 4 de septiembre pasado, esta tendría competencia para homologar la sentencia de la Corte Nacional de Ecuador en relación al fallo condenatorio de 2011, obligando a Chevron a pagar una indemnización de US$ 9.500 millones debido a la contaminación ambiental de la Amazonía ecuatoriana.

La decisión no implica que las víctimas de la contaminación puedan apoderarse de los bienes de Chevron, sino que acepta que se pueda iniciar una batalla legal entre las partes en un juzgado canadiense de primera instancia que reconozca y haga cumplir el fallo ecuatoriano.

La reciente decisión, además, plantea que la subsidiaria de Chevron en Canadá podría responder con sus propios activos, los que ascenderían a cerca de US$ 15 mil millones, aun cuando aún no es claro que esto pueda realmente llevarse a cabo en un potencial fallo positivo para los cerca de 30 mil afectados de la región amazónica de Ecuador.

Lo anterior se debería no solo a las diversas estrategias de defensa que Chevron podría presentar, sino además por la estructura corporativa, en tanto entre Chevron Canadá y Chevron Corp. existe una cadena de siete compañías que de una u otra manera complicarían el escenario.

Daño ambiental
De acuerdo a información del Frente de Defensa de la Amazonía –uno de los principales actores en la disputa– la compañía Texaco, adquirida en 2001 por Chevron, llevó a cabo entre 1964 y 1992 procesos de extracción de petróleo bajo mínimos estándares operacionales, creando uno de los mayores desastres de petróleo de todos los tiempos.

De acuerdo a la organización, los propios representantes de Chevron en Ecuador admitieron haber vertido al menos 16 mil millones de galones de “agua producida” –agua que se encuentra en yacimientos petrolíferos o que se introduce durante la extracción– en las vías fluviales de la Amazonía, produciendo una contaminación masiva del agua por metales pesados y toxinas.

De igual manera, durante el juicio se hallaron más de 900 fosas de deshechos abandonadas por Chevron rellenas de desechos de petróleo, cerca de 5,6 millones de metros cúbicos, que mantienen la contaminación de la tierra y el agua.

En relación al perfil toxicológico para hidrocarburos totales del petróleo (TPH), la ley ecuatoriana admite límites no mayores a los 1000 mg/kg en la tierra y el agua. No obstante, y de acuerdo a las inspecciones realizadas durante el juicio inicial, se encontraron muestras que superan 900 veces el límite establecido. De hecho, los niveles promedio de TPH en cerca de 800 muestras superaban los 20 mil mg/kg.

Algunas estimaciones consideran que la contaminación de la Amazonía es 80 veces superior al desastre en el Golfo de México en 2010 por parte de la petrolera BP, la cual ya ha acordado pagar una indemnización cercana a los US$ 19 mil millones en 18 años.

Impactos a la salud
De acuerdo a evaluaciones científicas independientes a las zonas en las que Texaco-Chevron actuó durante 26 años, se encontraron altas tasas de cáncer y muertes de varones ligadas a diversos tipos de cáncer en estómago, páncreas, garganta, piel y sangre. Lo anterior se registró particularmente en la zona de San Carlos, área rodeada por más de 30 pozos con deficientes sistemas de residuos.

De igual manera, se registraron tasas considerablemente mayores en poblaciones cercanas a las áreas de producción en relación con poblaciones no afectadas por ella. Lo anterior incluyó tasas 10 veces superiores en cánceres de recto, estómago y piel, 15 veces para tejidos blandos y tasas superiores para cáncer de cuello uterino, linfomas y leucemia en varones y niñas menores de 10 años.

Finalmente, y entre otros hallazgos, se ha calculado que cerca de 9.000 residentes de las áreas afectadas podrían contraer cáncer debido a la contaminación del área en cuestión.

Inicios de la demanda
La primera demanda contra Texaco estuvo en manos de comunidades indígenas de la Amazonía ecuatoriana en 1993. Un año antes, Texaco, que había estado perforando en asociación con Petroecuador, la compañía petrolera estatal, terminó sus actividades y pagó US$ 40 millones al Estado ecuatoriano para asistir en la limpieza de la región.

No obstante lo anterior, algunas comunidades indígenas afectadas consideraron insuficientes las medidas y exigieron ante la ley US$ 27 mil millones por la contaminación de las aguas, la tierra y las enfermedades relacionadas a la producción petrolera y buscaron activos de Chevron en diversos países, incluyendo Angola, Argentina, Australia, Brasil, Canadá y Venezuela. De hecho, hay demandas similares en Argentina y Brasil, aunque la de Canadá es la más avanzada.

Tras el fallo de 2011 por parte de un tribunal ecuatoriano, la Corte Nacional de Ecuador, máximo órgano jurisdiccional, redujo el monto de US$ 19 mil millones a US$ 9.500 millones, aunque el proceso ha sido objetado y el resultado rechazado por Chevron, actual propietario, aludiendo vicios y sobornos.

Con todo, el caso en Canadá podría empeorar para Chevron. Hay quienes consideran que en Canadá el caso tendrá aún mayor visibilidad mundial, por lo que la compañía tendrá que enfrentar sus daños ambientales ante una mayor audiencia. Canadá además permite que avancen los impuestos de juicios pendientes de cobro, por lo que obstaculizar el avance del caso podría ser una estrategia de riesgo elevado para la petrolera. De hecho, a la fecha solo por intereses se estiman unos US$ 500 millones.

Más información en:
Canada’s Top Court Rules in Favor of Ecuador Villagers in Chevron Case”, WSJ, 4 de septiembre 2015; “How Chevron’s courtroom loss in Ontario against Ecuador villagers was just the end of the beginning”, FP, 8 de septiembre 2015.

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